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'¿Podemos encontrar un trato?': El coronavirus desata un debate sobre las vacaciones pagadas



Los demócratas, los republicanos y las empresas estadounidenses se están uniendo detrás de una política federal de licencias pagadas por primera vez en los Estados Unidos, una de las pocas naciones ricas donde los trabajadores no reciben automáticamente el beneficio. Pero a medida que avanzan en los detalles, ya están surgiendo líneas de fractura que podrían descarrilar el esfuerzo de décadas una vez más.


El apoyo del presidente Joe Biden a un programa federal, combinado con la frustración pública por la falta de licencias pagadas durante la pandemia, ha hecho que los demócratas busquen una política sólida. Los republicanos y los empleadores, muchos de los cuales se resisten al costo potencial para las empresas y el gobierno, buscan un enfoque más específico.

"Estamos más cerca de una política federal de licencias pagadas que nunca", dijo Dawn Huckelbridge, directora de Paid Leave for All, un grupo de defensa. "Este es el momento en que podemos llevarlo a la línea de meta".
Pero la negociación de los detalles, reconoció, será una batalla cuesta arriba: "Hay muchas preguntas y varios caminos a seguir, y se juega mucho ajedrez en tiempo real".

Ya existe una gran brecha entre lo que hizo la campaña de Biden, lo que los republicanos están dispuestos a hacer y lo que los empleadores creen que es viable. El presidente quiere proporcionar a todos los trabajadores una semana de licencia por enfermedad pagada para atender una enfermedad personal, y 12 semanas de licencia familiar y médica pagada a más largo plazo para cuidar de sí mismos o de un miembro de la familia. Algunos miembros del Partido Republicano han propuesto un enfoque más restringido, mientras que otros desconfían de un estándar universal que podría afectar a las empresas.


“[Un] mandato federal permanente y único para todos impulsado por los demócratas no es la respuesta”, dijo Virginia Foxx (R-N.C.), Miembro de la Cámara de Representantes de Educación y Trabajo. “Las empresas nuevas y pequeñas son las menos preparadas para lidiar con mandatos nacionales radicales durante el mejor de los tiempos, y mucho menos en una pandemia, y lo último que queremos hacer es acumular otro”.


Pero algunos defensores dicen que una política de licencia pagada le habría ahorrado al gobierno una gran cantidad de dinero durante la pandemia. Antes de que estallara la crisis, casi 1 de cada 4 trabajadores estadounidenses carecía de acceso a licencia por enfermedad remunerada, mientras que 4 de cada 5 no tenía acceso a licencia familiar remunerada. Se estima que más de la mitad carecen de acceso a licencias médicas pagadas.


"Hicimos una especie de análisis de fondo de esto, y le habría ahorrado al gobierno federal un billón de dólares si hubiera tenido un programa federal nacional de licencias pagadas antes de que estallara la pandemia", dijo Maggie Cordish, quien asesoró a Ivanka Trump sobre una licencia pagada durante la administración Trump. “Mucha gente podría haber mantenido sus trabajos, tomándose el tiempo libre que necesitaban para lidiar con las responsabilidades de cuidado, para reorganizar su tipo de infraestructura de cuidado cuidadosamente construida”.


Por su parte, la Cámara de Comercio de Estados Unidos prefiere que los legisladores posterguen la licencia por enfermedad pagada, pero estarían abiertos a una política de licencia familiar pagada.

“Ya no estamos en la modalidad de 'simplemente di no', que habíamos estado durante mucho tiempo”, dijo Marc Freedman, vicepresidente de política de empleo de la Cámara. "Ahora estamos en el modo '¿podemos encontrar un trato?'"

Decidir la duración de la licencia es “lo menos difícil de averiguar”, dijo Freedman. Incluso si el Congreso y la Casa Blanca logran llegar a un acuerdo sobre la amplitud de una política, abundan otras cuestiones más complicadas. ¿Quién lo paga? ¿Una política federal se adelantaría a la red de requisitos estatales y locales existentes? ¿Qué tipo de empleadores estarían cubiertos y qué tipo de trabajadores podrían ser elegibles?


En busca de respuestas, los legisladores y las empresas están buscando a los gobiernos estatales y locales que han implementado políticas "para ver cómo han impactado a los trabajadores y empleadores", dijo Ben Brubeck, vicepresidente de asuntos regulatorios, laborales y estatales de Associated Builders and Contractors.


El esqueleto de una política de licencia pagada en los EE. UU. Se erigió por primera vez en 1993, cuando el presidente Bill Clinton firmó la Ley de Licencia Familiar y Médica. Autorizaba a los empleados a tomar hasta 12 semanas de licencia sin goce de sueldo por enfermedad personal, enfermedad de un familiar o despliegue militar.


Pero las últimas tres décadas no han visto más acciones federales fuera de un impulso exitoso de 2019 para proporcionar a los empleados federales una licencia parental remunerada.

En ausencia de una acción del Congreso, los gobiernos estatales y locales tomaron el asunto en sus propias manos.

Joshua Seidman, un abogado que representa a los empleadores, dijo que en cuestión de años, las empresas han visto aparecer nuevas leyes en el estado de Washington, el Distrito de Columbia, Massachusetts, Connecticut, Oregón y Colorado, entre otros. Y eso es "solo en el espacio de licencia familiar pagada", dijo.

"Este año, hemos visto explotar el panorama de las licencias por enfermedad pagadas", dijo Seidman, cuando la pandemia provocó una oleada de actividad legislativa.

Durante la última década, los sindicatos y los activistas laborales han acelerado su actividad de cabildeo a nivel municipal y estatal.