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El proyecto de ley de alivio de COVID también ofrecería más alivio en las primas del seguro médico


En la campaña electoral, Joe Biden se comprometió a utilizar la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio como base para extender el seguro médico a todos los estadounidenses. Y en su primera propuesta legislativa importante, un paquete de ayuda COVID-19 de $ 1.9 billones, Biden está tratando de dar los primeros pasos en esa dirección. Los movimientos son significativos, pero también limitados en formas que plantean decisiones difíciles en el futuro.

Es bueno ver que Washington finalmente intenta hacer que la ACA brinde una cobertura asequible a más personas, en lugar de intentar eliminarla o socavar sus protecciones para las personas con afecciones preexistentes. La propuesta de Biden, según lo avanzado por el Comité de Medios y Arbitrios de la Cámara de Representantes la semana pasada, proporcionaría mayores subsidios a las primas durante dos años a la gran mayoría de las personas que compran cobertura a través de las bolsas estatales de Obamacare.


Los intercambios estatales atienden a personas que no están cubiertas por el plan de salud de un empleador o un programa público (como Medicare o Medicaid). En la práctica, esa es una pequeña porción del público estadounidense: aproximadamente 19 millones de estadounidenses compran pólizas en el mercado no grupal, pero en teoría podría ser cualquier persona que trabaje por cuenta propia o no pueda encontrar trabajo, que se jubile temprano o cuyo lugar de trabajo no ofrezca cobertura. .


Según la ACA, la cantidad de ayuda que recibe está vinculada a sus ingresos y al costo de una póliza de nivel medio (es decir, una póliza que cubre el 70% de las facturas médicas anuales promedio de una persona). Para alguien con un ingreso igual o un poco por encima del nivel federal de pobreza (que actualmente es de $ 12,760 para una persona soltera y $ 26,200 para una familia de cuatro), las primas para una póliza de nivel medio se limitarían al 2% de los ingresos. A tres o cuatro veces el nivel de pobreza, las primas tienen un tope de poco menos del 10% de los ingresos. Por encima de cuatro veces el nivel de pobreza, no hay subsidio. Como resultado, la póliza promedio de nivel medio del año pasado le habría costado a una familia de cuatro miembros con un ingreso apenas cuatro veces superior al nivel de pobreza más del 17% de su salario mensual.


Según la propuesta de Biden, cualquier persona que se encuentre en o cerca del nivel de pobreza podría obtener subsidios lo suficientemente grandes como para permitirle comprar una póliza de nivel medio sin pagar ninguna prima. Los subsidios disminuirían gradualmente a partir de ahí, pero estarían disponibles para personas con ingresos mucho más altos que los que establece la ley actual. El máximo que cualquiera pagaría por el plan de referencia, la segunda póliza de nivel medio menos costosa, sería aproximadamente el 8.5% de los ingresos.

Como era de esperar, esto no es barato. La Oficina de Presupuesto del Congreso estima que el costo del gobierno federal sería de $ 34 mil millones. Eso es porque reduciría las primas para millones de estadounidenses en cientos o miles de dólares durante los próximos dos años.

Peter V. Lee, director ejecutivo de Covered California, dijo que los subsidios más altos para las personas que ganan menos de cuatro veces la línea de pobreza reducirían las primas en un promedio de $ 100 al mes en este estado. Para aquellos que ganan más, dijo Lee, los subsidios federales expandidos ayudarían más que los subsidios que California promulgó en 2019, mientras ahorran a los contribuyentes aquí cientos de millones de dólares.


Larry Levitt, vicepresidente ejecutivo de políticas de salud de la Kaiser Family Foundation, señaló que las personas que se encuentran cerca de la línea de pobreza y las que están por encima del rango de los subsidios actuales "son dos grupos que se han visto presionados por los costos de la atención médica". La propuesta de Biden "llenaría algunas de las grandes brechas de asequibilidad en la ACA como se promulgó originalmente", dijo.


Pero hay desventajas, comenzando por la naturaleza temporal del aumento de los subsidios. A menos que el Congreso extienda el alivio, las personas que compran en las bolsas estatales se encontrarán con un rudo despertar cuando sus primas aumenten en dos años.

"Tampoco resuelve por completo los problemas de asequibilidad, como los deducibles altos, ni hace nada para ayudar a las personas con cobertura de empleadores que luchan con el alto costo", observó Levitt.

De hecho, el problema con la ACA es que hizo poco para frenar el aumento de los costos de los servicios médicos, los dispositivos y los productos farmacéuticos que han elevado las primas y los deducibles de manera constante. En cambio, lanzó una serie de experimentos destinados a brindar a los médicos, hospitales y aseguradoras más incentivos para limitar el gasto, lo que ha alentado algunos enfoques nuevos pero no ha transformado la industria.


Al igual que la propia ACA, el plan temporal de Biden aborda la asequibilidad invirtiendo más dinero en subsidios, no haciendo el trabajo mucho más difícil y controvertido de reducir el costo de los servicios de atención médica. Pero si los subsidios son su única respuesta al problema, el gobierno federal no ejercerá ninguna presión sobre la industria para que cuide más el dólar y las primas seguirán aumentando más rápido que la inflación. Eso no hace que la atención médica sea más asequible, simplemente cambia una factura cada vez mayor de un pagador, las personas con seguro, a otro, las personas que pagan impuestos.


El proyecto de ley de alivio de COVID le daría tiempo al Congreso para trabajar en una respuesta a más largo plazo, aunque los legisladores pueden verse tentados a extender los subsidios más altos por varios años más. Sin embargo, en algún momento tendrán que lidiar con el aumento incesante del gasto en atención médica, o vivir con las consecuencias de las facturas de atención médica que consumen una parte cada vez mayor de la economía, desplazando usos potencialmente más productivos de nuestro dinero.